29. august 2014

DIKU Hall of Fame - Mikkel Thorup - algoritmeforsker

Mikkel Thorup, Algoritmeforsker, DIKU

Mikkel Thorup er kendt over hele verden for sit arbejde med algoritmer, og i særdeleshed for sit arbejde med hashing. Datalogien har givet ham muligheden for at komme verden rundt - og for at udvikle sit talent. Hans arbejde har resulteret i løsningen på et 150 år gammelt problem og flere priser. Mikkel er ansat som professor på DIKU.


"Der ikke er nogen del af vores samfund, der ikke bliver påvirket af datalogi. Personligt synes jeg, at datalogi er smadder-spændende, fordi det giver mig lejlighed til at bruge matematik, så at det virkelig får indflydelse på verden."


At studere handler om lyst

Mikkel Thorup er en mand, der tror på, at alt er muligt. Denne ukuelige iver afspejler sig i hans arbejde med datalogien og i hans overbevisning om, at det skal være lysten, der er den førende drivkraft, når man studerer.

Selvom det er det matematiske, der tiltaler ham, er det i datalogen, han har valgt at udfolde sit talent. For datalogi er et bredt felt, som man kan udforske på mange forskellige måder, og man behøver ifølge Mikkel ikke kun at sidde og nørkle med computere:

"Det er vigtigt, at de studerende har lyst, og at de er nysgerrige. Datalogi indebærer ikke nødvendigvis, at man sidder og nørder med at lave programmer, for computere kan bruges på mange forskellige måder. Hvis de har lyst til at læse algoritmik, som er mit felt, så skal de i hvert fald godt kunne lide matematik. Men det er ikke nødvendigt for alle dele af datalogien."

Man kan arbejde lige, hvor man vil

Igennem datalogien har Mikkel fået gode jobmuligheder. Han har valgt at vie sit liv til forskning, og før han blev professor på DIKU, arbejdede han fra 1998 til 2013 hos AT&T Labs-Research. Alligevel er Mikkel kommet vidt omkring - faktisk er hele verden hans legeplads.

"Jeg synes, jeg har fået fantastisk mange muligheder. Jeg kan arbejde lige, hvor jeg vil i verden, når jeg vil. Når jeg har lyst til at være i New York, så arbejder jeg for Google, hvis jeg vil til Californien, så arbejder jeg hos Microsoft Research, og når jeg skal til Japan, så arbejder jeg der. Jeg møder nogle enormt kvikke folk alle steder. Det synes jeg er sjovt."

Forskerjobbet giver rig mulighed for at tage til konferencer og samarbejde med folk fra alle verdenshjørner, hvilket hjælper en med at udvikle sin viden og kompetencer.

Pludselig ser man lyset

Igennem sit arbejde oplever Mikkel ofte at stå over for nye, uudforskede emner.

"Jeg arbejder jo i en matematisk disciplin, hvor man ofte står over for nogle store tekniske udfordringer og ikke aner, hvordan man skal løse dem. Men så sker der nogle gange det forunderlige, at man ser lyset: Pludselig går det op for én, hvordan man kan komme igennem noget, som ingen andre kunne finde ud af."

Fordi datalogien ligger så tæt op ad andre fagområder og samtidig er så bredt anvendt i samfundet, overrasker det ikke, at Mikkel Thorup kan løse problemer, der rækker ud over computervidenskaben. De tætte bånd med særligt fysik og matematik gør, at mange af de samme tankeprocesser finder sted i disse discipliner. Særligt algoritmikken lægger sig tæt op ad de matematiske teknikker.

Dette udnyttede Mikkel Thorup, da han arbejde med Maximum Overhang-problemet.

"Det største, jeg har lavet i min karriere, er ikke som sådan et datalogisk problem,
men et problem, der er 150 år gammelt. Maximum Overhang handler om at stable
blokke så langt ud over siden på et bord som muligt. Det viste sig, at løsningen
var en helt anden end dem fysikerne havde gættet på. Det er den slags
overraskelser, der gør forskning sjovt. Disse store overraskelser og opdagelser
er spændende - jeg har det lidt som en opdagelsesrejsende på ekspedition, der
går rundt i en uudforsket jungle. Pludselig kommer man til en lysning, hvor man
opdager en ny art
."

Maximum Overhang-problemet går kort fortalt ud på at finde ud af, hvor langt ud over en bordkant, man kan stable en række identiske blokke, før de falder ned. Det lyder måske som et simpelt problem, men det tog 150 år og en unik tankegang for at få det løst. Mikkel Thorups arbejde med Maximum Overhang-problemet udløste i 2011 David P. Robbins prisen, udloddet af Mathematical Association of America.

I dag giver Mikkel så sin mangfoldige viden videre som underviser for  datalogistu-derende på Københavns Universitet.

I sommeren 2014 dannede Mikkel Thorups EADS Forskningscenter rammen for en sommerskole om hashing, som var ganske velbesøgt.