27. marts 2020

Ny professor: Mine undervisere tog mig ikke alvorligt, men jeg lod mig ikke stoppe

Ny professor

Den 1. marts tiltrådte Katarzyna Wac sin nye stilling som professor i sundhedsinformatik på DIKU. Hun har altid stået ved sine drømme, også selvom det ikke var normen for kvinder i hendes miljø at vælge en IT-uddannelse eller forske i det område, hun brænder for. I dag står hun i spidsen for det succesfulde, EU-støttede forskningstema Quality of Life Technologies og forsker i teknologier som skal forbedre vores livskvalitet.

Portræt af Katarzyna Wac

Når man taler med Katarzyna Wac – der af hendes kollegaer blot kaldes Kate – om hendes nye professorat, synes det næsten uundgåeligt ikke at komme ind på, at hun har formået at blive forfremmet til professor på et fagområde, der i mange år har været mandsdomineret. Og det er ærgerligt, mener Kate. Ifølge hende bidrager kvindelige dataloger med værdifulde perspektiver og løsninger, der ofte er anderledes end dem, som de mandlige dataloger bidrager med.

- Det er vigtigt for mig at være med til at inspirere flere kvinder til at vælge datalogi. Det er min oplevelse, at kvindelige datalogistuderende ofte vender deres interesse mod de mere menneskelige aspekter af datalogien. Jeg har oplevet blandt mine egne studerende, at kvinderne viser større interesse for at skabe noget, der involverer brugernes oplevelser, fremfor alene at fokusere på den algoritmiske kompleksitet, der ligger bag vores systemer. Det er meget vigtigt, at vi dataloger beskæftiger os med begge ender af dette spektrum – fra avancerede algoritmer til interviews med brugerne om deres forventninger og holdninger, siger Kate.

Hvorfor gør du dig så umage, kvinde?

Kate voksede op i det kommunistiske Polen, hvor hun oplevede, hvordan hendes ingeniør-far ikke måtte få lov til at videreuddanne sig, fordi han ikke var medlem af det kommunistiske parti. Han var stolt af sit fag og købte ikke påstanden om, at tekniske fag er forbeholdt mænd. Han satte derfor Kate og hendes tre søstre til at hjælpe til med de tekniske ting i husholdningen, og det inspirerede Kate til at vælge en teknisk gymnasial uddannelse, på trods af at der kun var få kvinder der valgte denne studieretning.

Kates vej ind i feltet har langt fra været let. Efter gymnasiet startede hun på datalogi-uddannelsen på Wroclaws Tekniske Universitet i 1998. Her talte kønsfordelingen også for sig selv – to kvinder og 300 mænd – men Kate lod sig ikke holde tilbage.

- På et tidspunkt spurgte en af mine professorer mig, hvorfor i alverden jeg gik så meget op i mine studier, når jeg vel skulle ud at være sekretær bagefter. Det var frygteligt! Jeg overvejede at studere psykologi i stedet for, men jeg elskede virkelig matematik og fysik, så jeg hang i. Jeg var en af de dygtigste studerende, hvilket en af mine andre professorer faktisk indrømmede, selvom han ikke var glad ved tanken. Mine karakterer var dog aldrig særlig vigtige for mig. Jeg begravede mig i mine studier, men jeg elskede det, og det skulle ingen tage fra mig. Og egentlig var det ikke før, jeg flyttede til Holland, at det gik op for mig, hvor svær en begyndelse jeg havde haft, fortæller Kate.

Et udvekslingsophold på Twente Universitet blev Kates mulighed for at forlade Polen og starte en international karriere. Efter blot to ugers ophold var Kate så begejstret for sit nye, mere favnende studiemiljø, at hun var fast besluttet på at færdiggøre hele sin kandidatuddannelse i Telematik i Holland. Hendes engelskkundskaber rakte kun lige til, at hun kunne kommunikere på et nogenlunde niveau, og det krævede derfor ekstra meget af hende opretholde de gode karakterer, så hun kunne fortsætte.

Da hun færdiggjorde sin uddannelse, blev hun indskrevet som ph.d.-studerende i informationssystemer på Genève Universitet i Schweiz. Herefter rejste hun til USA for at udforske feltet Human-Centered Computing, som beskæftiger sig med at forstå og forbedre interaktionen mellem mennesker og teknologi. I USA skrev hun sit første europæiske forslag om Quality of Life Technologies-temaet, som hun leder i dag. Hun modtog i 2010 sin første bevilling på en million euro hertil fra EU’s Ambient Assistent Living-program.

Forbedring af livskvalitet via teknologi

I Quality of Life Technologies udvikler Katarzyna og hendes kolleger teknologier til at vurdere og forbedre sundhed, velvære og dermed livskvalitet. De indsamler data om personers sundhed og bruger maskinlæringsteknikker og avancerede algoritmer til at udvikle teknologi til apps og wearables, der fungerer som ”livskvalitetsagenter” og understøtter enkeltpersoner til at forstå og forbedre deres adfærd og livskvalitet. Konkret har projektet udviklet en række beregningsmodeller, der vurderer kvaliteten af ​​forskellige faktorer som påvirker vores livskvalitet, såsom fysisk aktivitet, søvn, stress og forurening.

- Vores mål er at gøre denne teknologi tilgængelig for alle, så alle kan bruge den til at tracke deres adfærd og for eksempel opdage, om en bestemt livsstil på længere sigt kan føre til kroniske sygdomme, såsom diabetes. Med teknologi som denne vil vi altså kunne komme til at spare penge på sundhedsydelser, siger Kate.

Livskvalitetsteknologierne vil også være særligt relevante for sundhedsvæsenet, hvor praktiserende læger vil kunne benytte teknologien som en støtte, når de diagnosticerer og behandler patienter samt ved opfølgning på livsstilsændringer.

- Teknologi bør aldrig erstatte mennesker, men det giver god mening at kombinere data og mennesker. Tag for eksempel søvn, som er et meget individuelt fænomen. De generelle anbefalinger siger, at vi skal sove mellem 7-9 timer hver nat, men nogle personer kan måske føle sig udhvilede og glade efter blot 6 timers nattesøvn. Hvis den praktiserende læge kun kiggede på data, der siger, at denne person kun sover 6 timer om natten, ville den praktiserende læge altså ikke få tilstrækkeligt med oplysninger, forklarer Kate. 

I øjeblikket har Quality of Life Technologies fem løbende bevillinger, fire ph.d.-studerende, en postdoc samt en medicinstuderende tilknyttet. Derudover udføres udvalgte undersøgelser i samarbejde med Stanford Universitet og Stanford Medicine, som Kate har været tilknyttet siden 2013. 

Et skridt i den rigtige retning

Kate er heldigvis optimistisk omkring, at vi er på rette vej, både når det gælder kvinders muligheder i datalogi i dag, og når det gælder integreringen af brugerperspektivet i datalogisk forskning.

- Jeg tror, ​​at unge kvinder har flere muligheder for at gøre karriere indenfor datalogi i dag, end det var tilfældet tidligere, og jeg håber, at jeg også medvirker til denne tendens. Med hensyn til at integrere brugerperspektivet, synes jeg, at udviklingen har gode udsigter. Vi inkorporerer brugercentrerede tilgange i vores forskning, når det er relevant; især inden for sundhedsområdet, hvor manglende sikkerhed for menneskelige faktorer i ekstreme tilfælde kan koste liv. Vi kan stadig gøre mere, men vi er på rette kurs, afslutter Kate.